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Definición de galaxia


Una galaxia es un conjunto de polvo cósmico, estrellas, gases, planetas, energía y materia oscura relacionados mediante la fuerza de gravedad.

El planeta Tierra se encuentra en un sistema solar, que a su vez forma parte de la galaxia denominada Vía Láctea. Por las noches, podemos ver otras de las estrellas que la componen e incluso sus franjas de polvo.

El ser humano tan sólo ha podido observar unos cuantos miles de galaxias, de las más de cien mil millones que probablemente existen. Algunas de sus características nos permiten clasificarlas según su apariencia.

Galaxia

Galaxias elípticas

Las galaxias elípticas tienen forma de elipse. Se les asigna un nombre dentro del rango E0 - E7, dependiendo de cuán ovaladas sean.

Su estructura no suele estar muy definida y tampoco cuentan con mucha materia interestelar. Esto acarrea que su cantidad de cúmulos abiertos (grupos de estrellas de una misma nube molecular) y su tasa de formación estelar sean bajas.

Galaxias espirales

Las galaxias espirales, grupo en el que se encuentra nuestra Vía Láctea, presentan brazos curvados que parten de un único punto central, como si se tratara de inmensos molinetes de estrellas.

El nombre de una galaxia espiral se componen de una letra mayúscula que indica su clase, seguida de una minúscula que indica el grado de cercanía de sus brazos, siendo a el valor más alto y c, el más bajo.

Las galaxias espirales pueden ser:

◆ normales (Sa-c): tienen brazos de estrellas que forman una espiral;

◆ barradas (SBa-c): exhiben una banda de estrellas en el centro;

◆ intermedias (SABa-c): su apariencia está en el límite entre las dos clases anteriores.

Galaxias lenticulares

Entre las galaxias elípticas y las espirales existen otras que se consideran «de transición» y se denominan lenticulares. Presentan un disco, una condensación en el centro y una gran envoltura.

Si tienen barra, se las llama SB0; si no, S0. Cabe mencionar que cuando se las observa de frente no es fácil distinguirlas de las elípticas. En comparación con las espirales, suelen ser más brillantes.

Galaxias irregulares

Si la apariencia de una galaxia no se ajusta a ninguno de los tipos anteriores, entonces se la denomina irregular.

El tamaño y el brillo de las galaxias irregulares suelen ser escasos, por lo cual no es fácil observarlas. A pesar de ello, es posible que se trate del tipo más común.